SomosMarbella tuvo la suerte de encajar en la apretada agenda de Zoriana Benhamou, la cara y alma de la plataforma digital  MarbellaFamilyFun. Entrevistamos a Zoriana en el Passion Café de San Pedro mientras nos tomábamos unas tazas de té. Durante más de una hora conversamos sobre modelos de negocio innovadores, desarrollo sostenible y emprendedores. Su exitosa página web sirvió de punto de partida para hablar sobre la resistencia a  la inestabilidad socio-económica que las acitvidades emprendedoras digitales pueden ofrecer.

Zoriana, con su experiencia internacional, es un claro ejemplo de la mezcla cultural que existe en Marbella. De madre ukraniana, nació y creció en Los Angeles hasta 1992 cuando se trasladó a Ukrania y posteriorment a Moscú. Comenta, que Internet le ofrece una flexibilidad profesional sin igual, porque mientras trabajes en la red “puedes vivir donde quieras” y no estas limitado al espacio físico de la casa o la oficina. Esta flexibilidad no está al alcance de todos los profesionales, y Zoriana se siente feliz de ser parte del gremio digital del la Web 2.0. Mientras vivía en Moscú, se estudió diseño web y empezó su primera página, un tipo de plataforma social para compartir imagenes, pero sin aviso el servidor se rompió y Zoriana perdió toda la informacion de la base de datos. No por ello tiró la toalla, sino que por el contrario decidió embarcarse en la aventura digital de www.marbellafamilyfun.com con toda la familia.

Su idea inicial fue crear una página web en la que los niños puedieran estar involucrados, así que pensó que una página de contenido podría ser idóneo para que los niños aprendieran a escribir y participar en el mundo digital. Primero le preguntó a sus hijos que era sobre lo que ellos querían escribir y como querían que se llamara el proyecto. Los niños decidieron el nombre dominio y preguntaron con entusiasmo: “¿Por qué no escribimos sobre los sitios a los que vamos y lo que hacemos aquí?” No es sorprendente que los niños estuvieran interesados en escribir sobre lo que hacían en su tiempo libre y las cosas tan chulis que se pueden hacer en Marbella. Los beneficios educativos de una iniciativa como ésta son considerables pues los niños aprenden a colaborar y a ser responsables mientras aprenden a escribir, revisar y reflexionar utilizando el ordenador y el Internet como herramienta con la que construir su propias estructuras cognitivas. La historia de Zoriana, nos recuerda al trabajo de Symour Papert que en los años 70 inventó LOGO, un proyecto educativo para que los niños aprendan mates y programación mediante la metafora de la Tortuga. La inovadora perspectiva pedagógica de Papert facilita a los niños un espacio donde crear y aprender jugando, experimentando y fallando, y donde desarrollarse en un continuo proceso de creación y rectificación.

La página comenzo cuando los niños era más pequeños y posiblemente ahora no sería possible emprender algo así, porque los niños están interesados en otras cosas. Al principio Zoriana usaba SBI, pero pronto se cansó de las limitaciones del sistema y aprendió a programar HTML. El sistema actual le permite organizarse mejor el tiempo mejor y dedicarle más atención a la creación de contenido, a responder a los usuarios y a ponerse en contacto con empresas y profesionales locales. Poco después de empezar con la página, Zoriana tuvo que asumir la toda la responsabilidad porque el volumen de trabajo aumentó considerablemente y el negocio comenzó a rentar. Al principio los niños estaban muy metidos, pero con la edad comezaron a perder interés. En la actualidad ella se encarga de llevar la página, pero sus hijos siguen estando involucrados en las actividades que deciden realizar y los sitios que visitan.

Una de las cosas que más le preocupaban a Zoriana al principio era el tener que pasarse horas delante del ordenador y conciliar la vida laboral y familiar mientras trabajaba desde casa. Por suerte, nada de ésto es un problema y su vida diaria combina el trabajo online y el trato de tú a tú con los usuarios y profesionales locales. Ella ha sido capaz de encontrar el balance, y tal y como podemos, ver su primer negocio virtual es todo un exito. Zoriana es una persona muy activa y cree que trabajar de forma autónoma es una experiencia positiva: “es la primera vez que llevo mi propio negocio, el proceso de aprendizaje ha sido largo.”

La página actual es la tercera versión, y nos comenta que las mejoras en la página son en respuesta a los comentarios de los usuarios. Zoriana crea su propio contenido audio-visual y está siempre dispuesta a conocer en directo a los usuarios que deciden visitar Marbella con sus hijos, porque así se mantiene al día de los sitios y actividades que se pueden desarollar en la zona. Zoriana documenta las actividades que realiza y las incorpora a su página, porque éstas pueden ser de interés para la gente que quiere visitar Marbella con niños. Varios usuarios le han comentado que decidieron venir a Marbella trás ver el video de 2 minutos que Zoriana tiene en su página, porque proyecta una imagen real de lo que se puede hacer en Marbella.

Zoriana comenta que la información cultural no suele publicarse con mucha anterioridad y esto relentiza la creación de contenido, algo que SomosMarbella también ha experimentado en su corta vida. Hay varias cosas que se podrían hacer para mejorar la calidad de vida de las personas que tienen niños en Marbella y que además podrían atraer al turismo de familia. Uno de los problemas es el transporte público: “Si tienes crios es casi que imposible coger un bus.” Covertir a Marbella en una ciudad internacional con un excepcional transporte público atraería sin lugar a duda a muchos turistas, pero por desgracia de momento, si tienes niños necesitarías el coche casi que para todo, porque no te puedes fiar de la puntualidad de los autobuses. No hay trenes, ni tranvías, ni un sistema de caril bici adecuado. Si comparamos los servicios de transporte de Marbella con los del Reino Unido y los Estados Unidos, hay mucho por hacer.

Tener que coger el coche casi que para todo, no es algo que sólo concierne a los turistas, pero como Zoriana dice “es dificil romper los hábitos” de la gente. Tanto la gente local como los residentes extranjeros deberían plantearse si deverdad necesitan usar el coche constantemente. Pero a veces la gente no quiere cambiar sus hábitos o pensar por ejemplo en el impacto medioambiental que los productos y alimentos llevan impresos, y ésto a fin de cuentas es una cuestión de educación. Hay muchas cosas que podrían hacer que Marbella fuera más atractiva para la comunidad internacional, y entre ellas es hacer de Marbella una ciudad más limpia y sostenible, y  por tanto, sería beneficioso mejorar las infrastructuras locales para poner esta ciudad al nivel de otras capitales Europeas.

Tal y como www.marbellafamilyfun.com nos muestra, Marbella es mucho más que lujosos chiringuitos y salas de fiesta. Zoriana crea contenido para 2.0 web centrandose en otras muchas de las cosas bonitas y divertidas que se pueden hacer en Marbella, y mientras responde a las preguntas de los usuarios internacionales también les ayuda a integrarse en la comunidad y a estar al día de las actividades local. Cuando Zoriana vino por primera vez a Marbella no podía imaginarse que se quedaría aquí tanto tiempo, pero como ella misma dice “Marbella genial” y aquí ella se siente llena de energía, por lo que de momento no puede imaginarse vivir en ningún otro sitio. Se siente privilegiada por poder sentir el viento en la cara cuando está cerca de la playa, y através de su portal digital Zoriana quiere transmitir esta pasión con otras personas.SomosMarbella was lucky to fit in the tight schedule of Zoriana Benhamou, the person behind the local online service MarbellaFamilyFun. Zoriana met us in the Passion Café in San Pedro, and over a couple of nice cups of Earl Grey tea we conversed about innovative business models, sustainable development and entrepreneurship for over an hour and a half. Her successful website provides a valuable insight into online business development, and the creativity and resilience of online entrepreneurial activities in a context of economic instability.

Zoriana’s mixed background is an example of the international character of Marbella’s residents. Born in Los Angeles, she lived and grew up in the States, and moved to Ukraine in 1992 and later on to Moscow. She says that the Internet facilitates professional flexibility and allows you to “live wherever you want”, because it is not bound to the physical space of your home or office. This degree of flexibility is not available to more traditional professionals, and she feels lucky to be part of the 2.0 Web. When living in Moscow, she studied web design, and started her own social media website for sharing images, but at some point the server broke and all the information in the database was lost. This event did not discourage her from starting a new enterprise, and she soon embarked in the adventure of creating the successful family project www.marbellafamilyfun.com.

She had in mind starting up something that her children could be involved in. At the beginning the website was a blog where her children could participate and learn about writing and creating content online. The first thing was to ask the children what they would like to write about and what they would like the project to be called. The children came up with the name, and enthusiastically asked: “why don’t we write about the places we go to and what we do here?” It is not a surprise that they wanted to write about their interests, about what they do in their free time and about what the cool things to do in Marbella are. The educational benefits of a project like this are significant, because her children learned to write, peer review, reflect and develop their thoughts by using the computer and the Internet as a tool to construct their own learning. Zoriana’s comments about the importance of involving her children in a collaborative online project reminds us of early 70’s pedagogical project LOGO by Symour Papert in which turtles where used as visual metaphors to assist children in the development of cognitive skills and the learning of mathematics and programming languages. LOGO was designed to empower children to build their own learning experience through play, using trial and error, and debugging as essential milestones for meaningful learning.

The website started before her children became teenagers. She mentions that it probably would not have been possible to start it now, because her children are interested in other things. Initially, Zoriana used SBI! Sitesell Blockbuilder system, but because she got frustrated with the limited features, she slowly learned HTML. The current Content Management Systems allows her to use her time wisely, to invest her efforts in creating content, responding to users requests and contacting local business and professionals. The website project soon became too big for the children, and as the business started to bring income she had to take over the responsibility of running the website. The children’s engagement was initially very high, but now has diminished because of their age and other commitments and interests. Although she is the person currently running the website, her children are still involved, and they still review the activities that they do together such as going for lunch/dinner or to fun places.

 

One of the concerns she had about running her own online business from home was that she would be stuck behind the computer screen all the time, and that it would be difficult to conciliate her professional and family life. Zoriana is glad that this is not the case, and that in her lifestyle she is able to combine online business and networking with face-to-face interaction with clients and users. She has found an efficient and satisfactory balance, and as far as we can see her first start-up is a great success. She is very active and positive about being her own boss, and as she says “it’s the first time I’m having to run my own business, so there has been a big learning curve”.

She has now updated her website for the third time, and says that tracking users’ demands through feedback has been essential in the improvement and implementation of the site. She creates her own audiovisual content, and is happy to meet with online users when they are in Marbella. She is actively involved in taking part in activities with people that visit Marbella with their kids, and that keeps her up to date with the latest fun and engaging activities for children. She uses these activities to collate and produce audiovisual material that might attract other visitors with children to Marbella. She comments that quite a few people have come to Marbella because of the 2 minute video she produced for her website, an authentic and real image of the area, and that is what makes them decide to come to Marbella.

Just as SomosMarbella has experience in its short life, Zoriana comments that the information on activities and events is normally published a bit late by the different local groups, institutions and businesses. There are quite a few things that could be improved in Marbella to attract tourists and to make everyday life easier for lots of people with children. One of the problems is public transport: “If you have kids or babies, it is almost impossible to get on the bus”. Transforming Marbella into an international city with an outstanding public transport would without any doubt attract visitors. But unfortunately at the moment, if you have kids you certainly need the car, because public buses seem unreliable if you compare them to the UK and US. There are no trains, trams or a decent cycling path system in Marbella, which is a pity.

The use of the car in Marbella is not an issue that concerns only visitors but also locals, but as Zoriana comments “it is hard to break habits”. Locals and residents also need to revaluate and think: “Do I need to use my car all the time?” Sometimes people do not want to change their habits and might be unaware of the processes involved in the production and availability of the food and products that they consume, and this is ultimately a mater of education. There are many things that would make Marbella more attractive to the international community, and one of them is making a cleaner city. It would be worth setting up an implementation campaign for Marbella to move towards a more sustainable city levelled with other European capitals.

As www.marbellafamilyfun.com shows, Marbella is more than flashy beach clubs and nightclubs. Zoriana collates and shows through the Web 2.0 the beautiful and fun things of Marbella, and answers users’ enquiries facilitating the integration of the international community into the area. She says that when she first came to Marbella she didn’t expect to stay for such a long time, but “Marbella is so great” and she feels so energetic here that she cannot think of living somewhere else at the moment. She feels very lucky to feel the wind in her face near the beach and wants to share this enthusiasm with others through her online portal.